03 noviembre 2011

Las personas que duermen poco y funcionan bien tienen un gen especial

Para algunos privilegiados genéticamente, la pérdida de horas de sueño no implica un problema. De hecho, dormir menos de las siete u ocho horas recomendadas es la norma. Se sienten naturalmente frescos y listos para empezar sus actividades… A las 4:00 am.
Estas personas con "sueño corto" tienen una mutación en un gen conocido como hDEC2, que regula su ciclo de dormir y despertar. Esta mutación les permite funcionar con menos sueño, dicen los investigadores.
En la historia mundial hay supuestos dormidores breves famosos como la ex primera ministro británica Margaret Thatcher, el actor James Franco y la especialista en actividades hogareñas Martha Stewart. Pero no sabemos si su rechazo al sueño es cuestión de genética o fuerza de voluntad.
Amy Avery no ha escuchado de este gen del sueño ni ha sido sometida a pruebas. Aunque no está segura de tener una mutación genética, ella funciona bien con sólo cuatro o cinco horas de sueño.
Desde que es adulta, siempre se duerme alrededor de la 1:30 o 2:00 de la mañana. Despierta a las 6:00, una hora antes de comenzar a hacer ejercicio. No tiene el hábito de tomar café u otras bebidas con cafeína.
"Lo hago desde hace mucho tiempo y funciono plenamente. No estoy bostezando todo el día, no me siento cansada".
Avery hace malabares con su familia y con su trabajo de tiempo completo como directora digital en publicidad. Sus dos hijos, de 2 y 5 años, se duermen a las nueve de la noche, y su esposo ya no puede más después de las 10 pm. A esa hora ella limpia, ve televisión, lee un libro o termina de trabajar en su casa.
"Es algo que comenzó a funcionar de forma natural", dice Avery sobre su patrón de sueño. Incluso los días cuando no hay trabajo que hacer en casa se siente despierta, asegura.
Ella recuerda que también su padre siempre se iba a dormir tarde y se levantaba temprano.
Sin duda, una persona que de forma natural duerme poco tiene ventajas competitivas, pero la mayoría de la gente quizás no tiene esa mutación genética, dice Ying-Hui Fu, profesora de neurología en la Universidad de California en San Francisco.
"Es difícil decir qué tan frecuente es la mutación", dice. Su laboratorio sólo ha encontrado a entre 20 y 30 personas con la mutación genética que los investigadores creen contribuye a la capacidad de dormir menos.
Muchas de las personas con esta mutación tienen dos empleos, carreras exitosas y disfrutan intereses diversos. "Todos los días tienen dos o tres horas más para hacer cosas", dice Fu. "Son muy activos".
Dan Nainan, un comediante de 29 años que vive en Nueva York, duerme cerca de cuatro horas cada noche. Él evita los medicamentos recetados, el alcohol y la cafeína, y dice que se levanta de la cama a las 4 de la madrugada, completamente descansado.
"Me da ciertas ventajas", dijo. "Tengo 20% más de tiempo que una persona típica".
Nainan no sabe si sus genes o su empleo rigen su horario de sueño. Se mete a la cama a media noche, y se despierta cuatro horas después. Con el tiempo extra trabaja en su material de comedias y en mercadeo.
"Muchos comediantes duermen hasta las 5 de la tarde", dice. "No se dan cuenta de cuántos negocios podrían hacer con llamadas telefónicas y audiciones para películas".
No queda claro si las personas que duermen poco de forma natural corren riesgos de salud asociados a la falta de sueño.
En un estudio publicado en 2009 por Science, Fu y sus colegas de la Universidad de California, en San Francisco, identificaron a una madre y a su hija adulta que dormían en promedio 6 horas y 15 minutos cada noche. Sus pruebas de sangre mostraron que tenían una mutación particular que afecta su ciclo de 24 horas.
"Quizá hay más mutaciones genéticas sin descubrir que facilitan los patrones de sueño", dijo Fu.
"Se levantan con energía", dijo. "(De) cuatro a seis horas es su sueño óptimo".
Pero los problemas surgen cuando tu cuerpo necesita siete u ocho horas y te obligas a funcionar con menos, dicen los expertos en sueño.
Mucha gente presume su falta de sueño, como si fuera un honor por ser un superhumano. Pero lo más probable es que la privación del sueño solo te haga sentir supercansado.
"Estás cansado, caminando cansado", dice el Dr. David Volpi, uno de los directores fundadores del Centro de Sueño y Ronquidos de Manhattan. "Tu desempeño es malo, al igual que tu capacidad cognitiva y tu atención".
La falta de sueño puede causar fatiga a los conductores, mareo y mala coordinación. A largo plazo, la gente que duerme menos de seis horas tiene mayores riesgos de mortalidad, obesidad, infartos y embolias.
La mayoría de nosotros necesita entre siete y ocho horas de sueño, y algunas personas necesitan hasta 10.
Fu cree que la gente a quien dormir poco no se le da de forma natural "usa cosas artificiales para dormir menos (y) a largo plazo es más probable que cause problemas como riesgos cardiovasculares y cáncer", dijo.
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